Fotografía de Thomas con su perro guía y una mujer, él tiene puesto un short color negro con un cinturón color naranja y una playera deportiva color gris, su perro lleva un chale naranja, mientras que la mujer viste una blusa negra con un pantalón verde. Detrás de ellos una camioneta negra y una bicicleta.
Notas

Personas con discapacidad visual ahora pueden correr solos

Fotografía: Google

Redacción / Yo También

Recientemente, Google Research anunció en su blog el lanzamiento de Project Guideline, una iniciativa innovadora que surge del interés del gigante basado en California por explorar cómo la tecnología puede ayudar a mejorar la vida y las experiencias diarias de las personas, tal como en agosto lo describió a Yo También la directora de Accesibilidad de Google, Eve Astrid Andersson, en su primera entrevista con un medio de comunicación latinoamericano.

Y como parte del desarrollo de Project Guideline, para probar lo que resulta en una valiosa app, en Google trabajaron con Thomas Panek, un ávido corredor y presidente y director ejecutivo de Guiding Eyes for the Blind, quien aplicó la visión por computadora a algo que es realmente importante en su vida cotidiana: el ejercicio independiente, es decir, sin compañía o guía que le diga qué hacer durante su práctica deportiva.

Project Guideline aún está en etapa inicial de investigación y en su desarrollo se aprovecha el aprendizaje automático en el dispositivo para permitirle al corredor, en este caso Thomas, usar un teléfono, auriculares y una guía pintada en el suelo para funcionar de forma independiente. La empresa compartió la experiencia de Panek en su blog, aquí también puedes leer la versión original en inglés.

“Siempre me ha gustado correr. Desde que era niño, correr me ha hecho sentir libre. Pero cuando tenía ocho años, noté que no podía ver tan bien las hojas de un árbol, y que las estrellas en el cielo nocturno comenzaron a desaparecer lentamente, y luego lo hicieron para siempre. Cuando era un adulto joven, me diagnosticaron legalmente ciego debido a una condición genética. Tuve que depender de un bastón o un perro de asistencia para guiarme. Durante años, dejé de correr.

Luego me enteré de que era posible correr con guías humanos y decidí intentarlo. Me dio un sentido de pertenencia, sujetando una correa y siguiendo al corredor guía frente a mí. Incluso clasifiqué para los maratones de Nueva York y Boston cinco años seguidos. Pero a pesar de lo agradecido que estaba con mis guías humanos, quería más independencia. Entonces, en 2019, decidí correr el primer medio maratón asistido solo por perros guía.

Pero sé que no es posible que todas las personas con discapacidad visual tengan un compañero brillante y rápido como mi perro guía, Blaze. Dirijo una organización llamada Guiding Eyes for the Blind, y trabajamos incansablemente para ayudar a las personas con pérdida de visión a recibir perros guía que puedan apoyarlos a vivir vidas más activas e independientes. El problema es que hay millones de personas con pérdida de visión más que el número de perros guía disponibles. Entonces comencé a hacerme una pregunta: ‘¿Sería posible ayudar a guiar a un corredor ciego, de forma independiente?’.

En el otoño de 2019, le hice esa pregunta a un grupo de diseñadores y tecnólogos en un hackathon de Google. No esperaba mucho más que una conversación interesante, pero al final del día habían construido una demostración preliminar que permitía que un teléfono reconociera una línea pegada al suelo y me diera señales de audio mientras caminaba con Blaze. Estábamos emocionados y esperanzados de ver si podíamos convertirlo en algo más.

Así que empezamos a hacer un boceto de cómo funcionaría el prototipo, y nos decidimos por un concepto simple: usaría un teléfono en la cintura y auriculares conductores de hueso. La cámara del teléfono buscaría una guía física en el suelo y enviaría señales de audio según mi posición. Si me desplazaba hacia la izquierda de la línea, el sonido se haría más fuerte y más disonante en mi oído izquierdo. Si me desviaba hacia la derecha, pasaría lo mismo, pero en mi oído derecho. En unos meses, estábamos listos para probarlo en una pista ovalada de interior. Después de algunos ajustes, pude correr ocho vueltas. Fue una distancia corta, y todo con mis compañeros de equipo de Google cerca, pero fue la primera milla sin guía que corrí en décadas.

Nuestro siguiente paso fue ver si la tecnología podía funcionar donde más me gusta correr: en la paz y la serenidad de un parque. Esto trajo consigo una serie de desafíos completamente nuevos para trabajar: las variables en las condiciones climáticas y de iluminación y la necesidad de nuevos datos para entrenar el modelo, para empezar. Después de meses de crear un modelo de aprendizaje automático en el dispositivo para detectar con precisión la guía en diferentes entornos, el equipo finalmente estuvo listo para probar por primera vez la tecnología en el exterior.

Había estado esperando 25 años para correr al aire libre, solo, por mi cuenta. Me paré al comienzo de la guía, dando saltos de emoción. Cuando el equipo me dio el visto bueno, comencé a correr de puntitas, tan rápido como mis piernas podían llevarme, cuesta abajo y en una curva suave en el camino. A medida que apreté mi forma, mi paso se hizo más seguro y más largo con cada paso. Me sentí libre, como si estuviera corriendo sin esfuerzo a través de las nubes.

Cuando llegué a la meta, estaba completamente abrumado por la emoción. Mi esposa Melissa y mis hijos me abrazaron. Mi perro guía, Blaze, lamió la sal de mi mano. Ellos también estaban felices por mí. Por primera vez en mi vida, no me sentía ciego. Me sentí libre.

Hoy, hacemos más pruebas de esta tecnología. Intentaré ejecutar Virtual Run for Thanks 5K de NYRR a lo largo de una línea pintada temporalmente en Central Park en la ciudad de Nueva York. Quiero agradecer a NYRR, al Departamento de Parques y Recreación de la ciudad de Nueva York, a Central Park Conservancy, a la policía de Nueva York, al Departamento de Saneamiento de la ciudad de Nueva York y al Departamento de Transporte de la ciudad de Nueva York por ayudar a hacer posible la carrera de 5 km.

Queremos ver cómo funciona este sistema en entornos urbanos, solo uno de los muchos desafíos que hay que completar antes de que se pueda utilizar más ampliamente.

Colaborar en este proyecto me ayudó a realizar un sueño personal mío. Estoy muy agradecido con el equipo de Google y con quien se le ocurrió la idea de un hackathon en primer lugar. Espero que haya más carreras con Project Guideline en mi futuro, y también para muchos otros corredores”.


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