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Tres personas con paraplejia vuelven a caminar gracias a un implante electrónico

Fotografía de un hombre con discapacidad motriz que camina con el apoyo de dos muletas dejando detrás su silla de ruedas.

Neurocientíficos suizos perfeccionan una tecnología que posibilita a personas con lesiones en la médula espinal recuperar el movimiento solo un día después de una cirugía.

Por Redacción Yo También | Fotografía de ‘The New York Times

Lo que parecía un sueño, hoy es una esperanza para miles de personas que viven con paraplejia a causa de un accidente. Científicos suizos perfeccionaron una tecnología que en tan solo un día les permite ponerse de pie y dar unos pasos.

Este avance ya fue comprobado por tres personas a las que, mediante una cirugía, les implantaron 16 electrodos directamente en la médula espinal y 24 horas después pudieron caminar. 

 “Un día después de empezar a practicar vi que mis piernas se movían otra vez; fue una emoción muy intensa”, compartió Michel Rocatti, uno de los tres pacientes, en una rueda de prensa con periodistas de todo el mundo.

Al igual que sus otros dos compañeros en este proceso científico, Rocatti perdió toda capacidad de movimiento en sus extremidades inferiores y en el tronco debido a un corte completo en la médula.

El neurocientífico Grégoire Courtine, de la Escuela Politécnica Federal de Lausana (Suiza), y la neurocirujana Jocelyne Bloch, del hospital universitario de la misma ciudad, están a cargo del equipo científico responsable de este logro. 

La intervención quirúrgica de cuatro horas les permitió implantar electrodos que emiten pulsos eléctricos sincronizados que imitan las señales que circulan a lo largo de la médula espinal, y vinculan el cerebro con los miembros inferiores.

Además, los electrodos se conectan a un ordenador con un sistema de inteligencia artificial que reproduce los impulsos necesarios para caminar, montar en una bicicleta especial o remar en una piragua (que fue el caso de un paciente sin movilidad en el bajo tórax).

Estos tres ejemplos son parte de las actividades que lograron realizar los participantes en el estudio, detallado en la reciente edición de la revista Nature Medicine.

El equipo de Courtine tiene años estudiando cómo devolver la movilidad a personas que adquirieron discapacidad móvil por accidentes. En 2014, probó su sistema con ratones a los que antes se les había separado la médula y dos años después hizo lo mismo con monos. En otoño de 2018, presentaron las innovaciones con David Mzee, un joven que quedó parapléjico a los 20 años y que gracias a la estimulación epidural volvió a caminar con apoyo de una andadera.

Las lesiones ya no son irreversibles

El avance de los científicos suizos se suma a los obtenidos por dos equipos de Estados Unidos que usan sistemas de estimulación eléctrica continua y que también han logrado que algunos pacientes vuelvan a caminar.

La idea más importante detrás de estos trabajos es que algunas lesiones medulares ya no deben considerarse irreversibles.

El equipo suizo ha tratado ya a nueve personas en lo que por ahora es solo una intervención experimental para un número muy reducido de lesionados. 

Pero Courtine confía en que su equipo empezará los primeros ensayos clínicos con más pacientes en 2023. Esto lo lograrán gracias a Onward Medical, la empresa que creó junto con Bloch para la futura comercialización de esta tecnología.

Los ensayos llevarán aún unos cuantos años de trabajo. “Vamos todo lo rápido que podemos”, afirmó el neurocientífico.

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